Curiosidades·Ecología

Cambios de sexo en el reino animal

Si bien estamos acostumbrados a la división clásica entre machos y hembras, la naturaleza nunca es tan sencilla. Muchos animales pueden cambiar su sexo en respuesta a múltiples factores que pueden darse 1) en su ambiente natural, como los cambios de temperatura o la contaminación; 2) en su comportamiento, como los cambios en la conducta; o 3) en su organización social, como cuando uno de los miembros del grupo muere.

En esta entrada,  cuando nos refiramos a machos, hembras y hermafroditas lo haremos teniendo en cuenta el conjunto de caracteres funcionales y estructurales que presentan desde el punto de vista biológico (como por ejemplo, óvulos y espermatozoides). Dentro de esta clasificación, los animales que detallaremos a continuación son hermafroditas secuenciales, por lo que pueden experimentan cambios de sexo una única vez, o varias a lo largo de su vida (como el pez halcón).

A continuación, enumeraremos algunos casos en los que peces, moluscos y anfibios cambian su sexo por:

1. Una cuestión de tamaño: muchas especies hermafroditas como el pez payaso (Amphiprion ocellaris) forman grupos, en este caso cardúmenes, integrados por varios machos (que con la edad pueden convertirse en hembras) y una hembra dominante siempre de mayor tamaño. Cuando la hembra muere, el macho más grande toma su lugar.Resultado de imagen para pez payaso

Lo mismo ocurre con las lapas zapatilla (Crepidula fornicata), una especie de molusco que vive fija en las rocas y en cuyas colonias las hembras de mayor tamaño viven en la parte inferior y los machos de menor tamaño en la parte superior, ocupando el macho de mayor tamaño el lugar de la hembra que muera.

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2. La conducta: muchas especies de peces que cambian su sexo de hembras a machos, como el pez loro o la viejita azul, y particularmente el tordo limpiador (Labroides dimidiatus), experimentan estos cambios teniendo en cuenta ciertas pautas comportamentales. Sus cardúmenes se forman por un macho agresivo y su harén de hembras. Cuando el macho muere, la hembra dominante (la más agresiva) asume el papel de macho en cuestión de horas, aunque el cambio de sexo pueda tarda varios días.

Resultado de imagen para Labroides dimidiatus

3. La temperatura: En ambientes extremos como la Antártida los animales asumen distintas estrategias para asegurar su supervivencia. Este es el caso de  una especie de bivalvo (Lissarca miliaris), que según se ha documentado en Polar Biology, cambia su sexo para reproducirse de manera eficiente en el océano helado de la Antártida.

Resultado de imagen para Lissarca miliaris

4. La contaminación: Un creciente aumento de hembras (y/o hermafroditas) sobre machos en las poblaciones de anfibios a lo largo del mundo derivó en estudios como el que se publicó en la revista Environmental Toxicology and Chemistry. En este artículo se llegó a la conclusión que distintas concentraciones de estrógeno, similares a las observadas en las aguas contaminadas de Europa, Estados Unidos y Canadá, lleva al incremento de renacuajos machos que se convierten en ranas hembras. El origen de estrógenos en el agua podría estar asociado a pesticidas y otras sustancias químicas industriales vertidos sin ningún tipo de tratamiento. Presentación2

Estos cambios sexuales asociados a la contaminación también se han documentado en otros animales en el informe publicado por CHEMtrust en 2008. Se cree que esta situación podría llevar a la extinción de numerosas especies, de no ser posible restaurar el balance entre hembras y machos en las poblaciones naturales.

Si el tema de la sexualidad animal les pareció interesante les recomendamos las entradas Sexo en Mamíferos: Algo más que Reproducción Desarrollo Biológico de la Sexualidad y el Género en humanos.

Referencias:

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