Ciencia en la Historia·Curiosidades

Grandes descubrimientos de mujeres, robados a lo largo de la historia

Las mujeres siempre han sido parte de la historia de la ciencia. Si bien en un principio, no podían acceder de primera mano a los conocimientos, ni estudiar con la libertad del género masculino, esto nunca logró alejarlas de sus ansias de conocimiento. Afortunadamente, pioneras como Laura Bassi (la primera mujer en terminar sus estudios científicos formalmente), Elsa Neumann (primera en doctorarse en la Universidad de Humboldt de Berlín) y Marie Curie (primera premio Nobel, y la primera persona en recibir dos Nobel en distintas categorías), abrieron paso formal a las mujeres en la ciencia.

A pesar de todo esto, ser mujer en un mundo de hombres fue y será un desafío para las científicas (como se puede apreciar en la fotografía de Marie Curie siendo la única mujer en el 1° Congreso Solvay en 1911). Léase más sobre Marie Curie en Tres Científicos, Tres Historias

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Por este motivo, los casos en lo que las mujeres no fueron reconocidas por sus descubrimientos, siendo menospreciadas y desvalorizadas son mucho más comunes de lo que imaginamos. En este caso, les traigo tres historias de distintos ámbitos científicos en los que las mujeres “salieron perdiendo”:

La verdadera historia del ADN

Rosalin Franklin fue una química inglesa que durante sus estudios postdoctorales se especializó en la cristalografía de rayos X. En los años ’50, y como producto de esta afición, logró tomar fotografías nunca antes vistas del ADN que brindaban información sobre su posible estructura, desconocida hasta el momento, mediante la técnica de difracción de rayos X. Todo esto podría haberla llevado a grandes conclusiones, pero, uno de sus compañero (Maurice Wilkins), con quién no entablaba buenas relaciones, decidió robar sus notas y sus fotografías, compartiéndolas sin autorización con sus colegas, Watson y Crick (¿les resultan familiares?), que casualmente estaban trabajando en lo mismo. El resto de la historia ya la conocemos: Watson y Crick develaron la estructura de doble hélice del ADN (probablemente bajo los efectos del LSD como vimos en Las drogas de los científicos) y ganaron el premio Nobel de Fisiología y Medicina junto a Wilkins en 1962; cuatro años después de la muerte de Rosalin por un cáncer de ovarios probablemente causado por la extensa exposición a los rayos X.

Resultado de imagen para rosalind franklin dna x ray¿La maldición de la bomba atómica?

Al parecer el origen de la bomba atómica no sólo truncó la vida de su creador Robert Oppenheimer como vimos en Tres Científicos, Tres Historias y en El Mal en la Ciencia, sino que se inició con otra historia que quedó grabada como “uno de los más evidentes ejemplos de hallazgos científicos hechos por mujeres y pasados por alto por el comité del Nobel”.

Lise Meitner fue una física sueca de origen austríaco que después de doctorarse en 1907 comenzó a trabajar con el químico alemán Otto Hahn en Berlín, hasta que, por ser judía, tuvo que huir a Suecia cuando los nazis llegaron al poder. Sin embargo, continuó trabajando con Hahn y con sus investigaciones a distancia. En uno de sus numerosos intercambios de cartas, le reveló su  gran descubrimiento de que el núcleo podía dividirse en dos por el bombardeo de neutrones, liberando energía. Lise nombró a este proceso como fisión nuclear, la que años después sería fundamental para la creación de las bombas atómicas (sin el apoyo de Lise). Junto a  su colega alemán publicaron sus descubrimientos sucesivamente, Hahn en Naturwissenschaft y un mes después Lise en Nature. Aunque lamentablemente, en 1944 el Nobel de Química por la fisión nuclear sólo fue otorgado a Hahn. Al respecto, se concluyó años después en Physics Today que la omisión de Meitner fue “un raro ejemplo en el que opiniones personales negativas aparentemente llevaron a la exclusión de un científico que merecía el premio”. Su condición femenina y sus orígenes judíos, fueron algunos de los argumentos que sobrevolaban silenciosamente contra ella.

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Afortunadamente, Lise vivió lo suficiente para ser reconocida posteriormente con el premio Enrico Fermi, otros galardones y numerosos doctorados honoris causa. Además un elemento de la tabla periódica, dos cráteres y un asteroide fueron nombrados en su honor.

El descubrimiento de los púlsares

Joselyn Bell Burnell es una astrofísica norirlandesa que durante sus estudios doctorales en Cambridge se dedicó a construir un radiotelescopio y a estudiar los quásares, dirigida por Anthony Hewish. Durante sus numerosos análisis de datos, descubrió la existencia señales de radio muy regulares y rápidas como para provenir de quásares, los púlsares (estrellas muy masivas que rotaban a gran velocidad). La publicación de este descubrimiento tuvo como primer autor a su director Anthony Hewish y ella figuró como coautora. Probablemente y como ella misma afirmó, a la hora de recibir el Nobel, no fue tenida en cuenta por ser estudiante; por lo que el Nobel de Física en 1974 lo recibió solo Hewish.

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En septiembre de este año, Jocelyn ganó el premio Breakthrough que la hace acreedora de US$3 millones por el descubrimiento de los púlsares y sus contribuciones a la ciencia. Pero como indica la BBC: “donará el monto íntegro para financiar a mujeres, comunidades étnicas minoritarias y estudiantes refugiados para que puedan convertirse en investigadores en física”.

Como dice Walter Lewin en Por amor a la física:

“Este tipo de cosas han pasado tan a menudo en la historia de la ciencia que debería considerarse un error sistemático el hecho de minimizar el talento, la inteligencia y la contribución de las mujeres científicas .”

Referencias:

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