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Las consecuencias inesperadas del derretimiento de los polos

Anteriormente, hablamos del cambio climático y de las consecuencias que se observan en los animales y en la floración de las plantas en respuesta al aumento desproporcionado de las temperaturas globales. Sumado a estas, el derretimiento de los polos, asociado directamente con el calentamiento global, representa una de las grandes amenazas potenciales para la vida en la tierra.

Según un nuevo estudio publicado este año en Nature, la tasa de derretimiento en la Antártida se ha triplicado en los últimos cinco años. Mientras que en el Ártico, según indica el reporte de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA), la perdida de hielo en el mar Bering durante 2017 y 2018 ha alcanzado cifras alarmantes.

Permafrost that never refroze last winter, along with the dying-off of wildlife, are two winter problems related to dramatic warming of the Arctic. (NOAA graphic)

Generalmente, asociamos este fenómeno sólo con el aumento del nivel del mar a nivel global, pero este cambio considerable en el ambiente conlleva riesgos mucho mayores, no sólo a nivel local, sino para toda la humanidad. Entre las consecuencias más inesperadas y peligrosas que se observaron en los últimos años en respuesta al derretimiento de los polos, podemos citar:

1. El efecto negativo en la supervivencia de los osos polares a largo plazo:

Los osos polares sólo habitan en la región Ártica y sus actividades de vida se desarrollan principalmente en las plataformas de hielo marino circundantes. Por un lado, el derretimiento de los polos y las actividades antrópicas no sólo han reducido su hábitat natural sino que han limitado (en número y en hábitat) su principal fuente de alimentación: las focas, obligándolos a recorrer grandes distancias para poder sobrevivir. En respuesta a este fenómenos, los osos polares se ven obligados a migran a zonas más cálidas, intentando adaptarse sin mucho éxito, incluso modificando la base de su dieta, lo que desencadenaría un cambio notable en la cadena alimenticia en las regiones polares.

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Según una revisión del efecto del cambio climático en los osos polares publicada en la revista Global Chance Biology en 2012, se observa una reducción significativas en el tamaño medio del cráneo, la longitud del cuerpo y notables problemas en la reproducción de los osos polares a lo largo de los años. También se puede ver una disminución de la condición corporal de los osos, lo que genera que más busquen recursos alimenticios alternativos, aumentando la frecuencia de los conflictos entre osos y humanos. La revisión sugiere que, si el clima continúa calentándose y eliminando el hielo marino, es probable que los osos polares desaparezcan de las porciones del sur de su área de distribución dentro de 30 o 40 años.

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2. Daños en grandes proyectos globales:

El permafrost es la parte profunda del suelo que permanece congelado constantemente y que abunda en las regiones frías de nuestro planeta. El calentamiento global excesivo a llevado a que esta capa de suelo se vea impensadamente afectada.

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Muchos proyectos han sido realizados empleando como base refrigerante e impermeable el permafrost, como es el caso de La bóveda del fin del mundo en Noruega. Como dijimos en una antigua entrada, esta estructura fue creada con el fin de resguardar 4.5 millones de semillas bajo una capa de permafrost a 130 metros del nivel del mar, “aniquilando toda posibilidad de que se inunde por el derretimiento de los polos”. Pero en 2017, las temperaturas se dispararon, siendo el año más caluroso jamás registrado y provocando que el permafrost que rodea la bóveda, se derritió inesperadamente, poniendo en peligro a casi 1 millón de paquetes de semillas conservadas hasta la fecha.

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Por fortuna, sólo se registró la inundación en el inicio del túnel que conduce a la bóveda y el agua se congeló antes de llegar a la entrada del depósito de semillas, evitando daños mayores en el material conservado. Actualmente, el estado de Noruega custodia la bóveda diariamente para evitar posibles nuevos contratiempos.

3. Liberación de virus y bacterias asociadas a enfermedades del pasado:

En 2016, un brote de ántrax mató a un niño de 12 años y al menos una veintena de personas contrajeron esta enfermedad mortal en la península de Yamal (Siberia). Las autoridades asociaron este hecho a la fusión del permafrost, lo que provocó la liberación de esporas de Bacillus anthracis. Un hecho de estas características no se registraba hace más de 75 años en la región.

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Por sus características, el permafrost propicia la supervivencia de virus y bacterias preservándolas en un ambiente anaerobio, a muy bajas temperaturas y en ausencia de la luz. Esto lleva a que, producto del derretimiento del permafrost, antiguas enfermedades resguardadas en cadáveres durante cientos de años de las inclemencias climáticas resurjan. Este hecho podría ocurrir incluso con aquellas enfermedades que han causado epidemias globales en el pasado con la viruela o la peste bubónica.

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Jean-Michel Claverie, biólogo evolutivo de la Universidad de Aix-Marseille en Francia y sus colaboradores, analizaron el contenido de ADN de capaz de permafrost en 2014 y 2015, encontrando evidencia de muchas bacterias que probablemente sean peligrosas para los humanos. Claverie indica que “Si el patógeno no ha estado en contacto con los humanos por un tiempo extendido, entonces nuestro sistema inmune no estaría preparado para enfrentarlo”.

4. El incremento de lagos árticos y el aumento de burbujas de metano: 

Como indican desde Antarctica.cl, cuando el permafrost se derrite, forma lagos que favorecen la presencia de microbios que descomponen materia orgánica y liberan metano (un potente gas de efecto invernadero). Los investigadores han medido la emisión de gases de miles de lagos árticos mediante un satélite japonés lo suficientemente sensible como para detectar cómo las corrientes constantes de burbujas de metano en aumento deforman la superficie del hielo que se forma en los lagos árticos en otoño e invierno, según relata un reporte de Nature, publicado la semana pasada. El equipo de investigadores ha calculado que estos lagos liberarían alrededor de 141 kg de metano por km2 y sugieren que las emisiones de metano de la formación de los lagos árticos podrían aumentar significativamente a medida que el planeta se calienta durante este siglo.

5. Los cráteres de Siberia y el metano:

En ocasiones, producto del calentamiento global a largo plazo,  el permafrost se descongela lentamente, acumulando grandes cantidades de metano, que finalmente se liberan en un estallido, creando cráteres de grandes magnitudes.

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Esto es lo que probablemente ocurrió en Yamal (Siberia), cuando los investigadores observaron en 2014 un gigantesco cráter. En Nature, Hans-Wolfgang Hubberten, un geoquímico del Instituto Alfred Wegener en Potsdam, Alemania, especula que una capa gruesa de hielo en la parte superior del suelo en el sitio del cráter de Yamal atrapó el metano liberado por el deshielo del permafrost. “La presión del gas aumentó hasta que fue lo suficientemente alta como para alejar las capas superpuestas en una inyección poderosa, formando el cráter”. Según este reporte, Larry Hinzman (hidrólogo de permafrost en la Universidad de Alaska y director del Centro de Investigación del Ártico Internacional) indica que estos cráteres podrían volverse más comunes en las áreas de permafrost a medida que la región se calienta.

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Las predicciones frente al cambio climático no son optimistas, y es probable que  seamos testigos de nuevas e inesperadas consecuencias tanto del calentamiento global como del derretimiento de los polos, desgraciadamente.

Referencias:

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