Ciencia en la Historia

Jorge Juan: Un espía del Dieciocho

Cuando se menciona el siglo XVIII -o de las Luces como se suele llamar-, la mayoría de la gente suele pensar en la Ilustración. Probablemente Montesquieu, Voltaire y Rousseau, tres de los grandes pensadores del momento, sean las primeras caras que se nos vengan a la cabeza cuando oímos hablar de esta época. Sin duda -sería imposible negarlo- el XVIII fue el siglo de grandes filósofos no solo en Francia, sino en diversas zonas del mundo. Negar este hecho sería tan injusto como ridículo. No obstante, al mismo tiempo que se formulaban teorías y conceptos que cambiarían para siempre la faz de la Europa conocida, algunos reflexionaban también, y con gran interés, sobre cuestiones científicas.

Aunque existen infinidad de referentes en el ámbito de la ciencia europea de la época -James Cook, Isaac Newton, Gottfried Leibniz…- nos centraremos en un hombre que, por lo singular de su biografía y por los avatares que sufrió, merece la atención de cualquier estudioso en la materia. Nos referimos a Jorge Juan. Pero, ¿quién fue Jorge Juan?

Jorge Juan, hombre de ciencia

Nuestro protagonista, de nombre completo Jorge Juan y Santacilia, llegó al mundo en el Alicante de 1713, el mismo año en el que se empezaron a negociar las paces de Utrecht-Rastatt, por las que se ponía el punto y final a la Guerra de Sucesión Española. Con la nueva dinastía borbónica instalada en el trono español, los monarcas no dudaron en acometer amplios programas de reformas en todos los ámbitos: economía, ejércitos, política, administración y un sinfín de áreas. Con el desarrollo de la Ilustración en este siglo, estas reformas adquirirían incuso más y más importancia. Es en este ambiente cultural en el que se desarrolla la vida de este importante científico.

Aunque es cierto que nuestro protagonista nació en el seno de una familia acomodada, no lo fue menos que hubo de trabajar muy duro desde tiernas edades, cursando estudios con los jesuitas y recibiendo una importante formación en latinidad y matemáticas durante su juventud. Aunque siempre destacó en el estudio de las matemáticas y las ciencias numéricas, estuvo también muy ligado al ámbito militar y prueba de ello fue su participación en una serie de campañas militares contra los turcos en Orán.

El servicio a la Corona

A pesar de su faceta como científico y estudioso en general, quizás la dimensión más llamativa de nuestro hombre fue la de espía al servicio de la corona española. Pero, ¿de qué modo un hombre de ciencia podía convertirse en espía de un gobierno? Para explicar esto tenemos que hacer referencia a la gran rivalidad que existía en el siglo XVIII entre las coronas española y británica. Esta circunstancia tuvo profundas consecuencias, pero sin duda la más notable fue la relacionada con el dominio de los mares. La flota de las islas superaba en aquellos momentos a cualquier otra del Viejo Continente y España, otrora reina de los océanos, no estaba dispuesta a aceptarlo.

Por ello el Marqués de la Ensenada, hombre fuerte de los gobiernos borbónicos de mediados del siglo XVIII, confió en Jorge Juan para llevar a cabo todo un programa de espionaje industrial a los británicos. Dicho programa tendría como objetivo la obtención de información sobre la tecnología naval inglesa, lo que permitiría en teoría a la flota española competir con ésta, que disponía de naves mejor diseñadas y más avanzadas.

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Zenón de Somodevilla y Bengoechea, I Marqués de la Ensenada (1702-1781) Fuente

La misión del científico dio inicio cuando en 1749 partió con destino a Londres, donde obtendría importantes datos sobre la construcción, desarrollo y diseño de los navíos británicos. El alicantino utilizó un sistema de cartas codificadas que llegaron a las autoridades españolas y que contuvieron todo tipo de información de enorme interés para mejorar y optimizar los esfuerzos navales hispánicos.

Cuando Jorge Juan retornó a España, lo hizo para implementar sus mejoras en los astilleros peninsulares. Las innovaciones que trajo consigo supusieron a corto plazo la recuperación de la marina de guerra española, que volvería a ostentar a mediados del siglo XVIII una posición muy importante en el conjunto de las flotas europeas. No obstante los ingleses no iban a permitir tan fácilmente que los hispanos les pisaran los talones. Tras una serie de maniobras políticas, el “lobby” británico consiguió la destitución del Marqués de la Ensenada en 1754, lo que hizo que Juan se quedara sin su principal valedor. El científico continuó con su labor al frente de las innovaciones constructivas navales, si bien la llegada de Carlos III al trono español supuso un viraje en la estrategia de construcción de navíos. Jorge Juan continuó con su labor al servicio del rey hasta su muerte en 1773.

Legado histórico

Jorge Juan escribió mucho durante su vida, y sobre diversos temas. Tanto fue así que algunos de sus trabajos fueron publicados tras su muerte dada su relevancia. Entre sus aportaciones podemos destacar Observaciones astronómicas y físicas (1748), que escribió junto con Antonio de Ulloa, o su Estado de la astronomía en Europa (1774). Importantes fueron también, fuera del ámbito estrictamente científico, la Relación histórica del viaje a la América meridional (1748) y las Noticias secretas de América, también escritas con Ulloa y publicadas en Londres en 1826.

El alicantino también fue uno de los artífices de la fundación del Real Instituto y Observatorio de la Armada, situado en San Fernando (Cádiz), y del Real Observatorio de Madrid.

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Real Observatorio Astronómico de Madrid. Fuente

Bibliografía 

MARTÍNEZ ALMIRA, Mª Magdalena, “América en los informes de Jorge Juan”, Canelobre: Revista del Instituto Alicantino de Cultura “Juan Gil Albert”, nº 51, 2006, pp. 128-153.

SAN JUAN, Víctor, “Jorge Juan y la construcción naval española en el siglo XVIII”, Dendra medica. Revista de humanidades, vol. 14, nº 2, noviembre 2015, pp. 240-256.

TUDÓN PRESAS, Rafael, “Jorge Juan y Santacilia, oficial y científico al servicio de la armada”, Revista General de Marina, vol. 268, mes 5 (junio), 2015, pp. 827-838.

Sitios Web

Selección de obras de Jorge Juan en el sitio web de la Biblioteca Nacional de España (http://www.bne.es/es/Micrositios/Guias/12Octubre/CienciaExploracion/JorgeJuan/SeleccionObras/index.html)

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